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流行的经济叙事推动美国史上最长(2009—2019年)的经济扩张

来源于 《比较》 2021年第3期 出版日期 2021年06月01日
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文|罗伯特·希勒

  *Robert J.Shiller, 2013年诺贝尔经济学奖得主,耶鲁大学斯特林(Sterling)经济学讲席教授。原文“Popular Economic Narratives Advancing the Longest U.S.Expansion 2009-2019”发表于Journal of Policy Modeling,本文翻译发表得到了原杂志的授权。——编者注

  **作者曾在2020年1月3日于加利福尼亚州圣迭哥举行的美国经济学会年会“The United States Economy:Growth,Stagnation or New Financial Crisis”(由Dominick Salvatore主持)介绍过本文的早期版本。感谢Jakub Madej和Megan Xu的出色研究协助。

  据美国国民经济研究局经济周期决策委员会的数据,当前这一轮美国经济扩张始于2009年6月,当时是金融危机最严重的时期,到2019年6月,已经超过了之前的纪录120个月。截至2020年3月本文撰写时,尚不清楚这轮扩张还会持续多久。

  这一轮扩张提供了有用的案例研究,可以帮助我们加深对经济波动起因的理解。这是一个异常事件,因此更容易发现其根本原因;这是一个当下事件,对扩张过程中出现的种种说法,我们记忆犹新,因此可以更好地判断其中的人为因素。

  本文基于我在新书《叙事经济学》(*1.中文版见中信出版集团2020年版)。中就经济波动起因提出的一个论点。《叙事经济学》这本书根据我在2017年的美国经济学会主席演讲“叙事经济学”扩展而成。主要论点是,由于环境的变化和叙事的简单变异会导致传染率高于恢复率,所以经济叙事,即经济理论暗示的故事、为经济事件提供解释的故事或有关道德的故事,会像疾病一样传播,正如克马克—麦肯德里克(KermackMcKendrick,1927)的流行病SIR模型揭示的那样。(*2.克马克—麦肯德里克模型是一个基本的流行病模型,它假设没有人口死亡或出生,人群完全融合,且人们康复后具有永久的免疫力。人群被分为三个部分:易感、感染和恢复。S是易感人群的比例,I是感染人群的比例,R是康复人群的比例。其中传染率c和恢复率r因疾病而异,但在时间上都是恒定的。这三个方程式是dS/dt=-cSI,dI/dt=cSI-rI和dR/dt=rI。如果c>r,那么这些方程的解为I随时间呈驼峰状的模式。我们将比较受感染的时间曲线与新文章中使用的叙事关键词的时间路径。本模型适用于各种规模的流行病,以及快速和缓慢的流行病,这取决于c和r的选择。)经济持续受到多种叙事的困扰:这些叙事有的正在传播,有的已经达到传播高峰期,有的逐渐消退,有的对经济产生了积极影响,有的则产生了负面影响,其加总效应改变了经济行为,进而导致经济波动。像疾病一样,许多经济叙事常年存在并逐渐消退,直到某些突变或条件变化导致它们神秘地暴发为新的“流行病”。

  每个正常的人都知道,我们生活的时代充斥着成千上万种叙事。但经济学家通常不会正式关注这些叙事。其他社会科学,如心理学、人类学、社会学、政治学和历史学,对这些流行叙事的关注度更高。也许,大多数经济学家认为叙事与经济学几乎没什么关系。其中的一个重大难题是因果关系的方向,但这很难证明。显然,叙事会对经济状况做出反应,但主要问题在于因果关系的另一个方向,即叙事本身是否也能推动经济发展?我认为因果关系是双向的。富有创造力的人一直在尝试各种叙事方式,而这些叙事有时会成为流行叙事,并改变经济的性质。其他社会科学已经通过控制实验来证明叙事的因果影响,因此经济叙事也有望产生因果影响。叙事看似微不足道的变异,例如当叙事与名人联系在一起时,或者当叙事与现实联系在一起时,传播率就可能超过遗忘率,原本传播力较弱的叙事就可能会引起大众的广泛关注,从而改变经济行为。

  如今,借助新闻媒体和其他来源的数字化数据库,我们可以真正研究叙事传播的时间路径。我们应该能够检验有关叙事影响经济的新假设,这至少有助于人们对叙事的经济影响形成一些初步的印象。

史上最长的经济扩张

  我们从数据中很容易就能看出历时最长的经济扩张。图1以准对数图的形式显示了美国经济分析局公布的从1929年到现在的美国实际人均GDP以及实际人均消费支出,这使人们很容易观察到一系列的变化。本轮扩张始于2007—2009年的“大衰退”之后,并且在最右边以“历时最长的扩张”字样表示。十多年来,实际GDP增长几乎呈线性上升趋势,但消费看起来更像是折线:第一部分显示2009—2014年的消费复苏非常缓慢,第二部分显示2015—2020年的更快复苏。

  图中还可以看到之前的纪录保持者,即从1991年3月到2001年3月为期120个月的扩张。最大的扩张似乎是在最左边,即从1933年3月(大萧条)到1945年2月(二战),但被1937年5月到1938年6月的经济衰退中断,因此这实际上是两次较短的扩张。1933年至1945年的现象也很反常,是被史诗级的全面战争推动的。

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  自1947年以来,美国GDP变成季度而不是每年的核算数据。自1947年以来,ln GDP和ln消费的二次趋势(quadratic trends)的标准差仅为3%左右。与经济衰退带来的舆论和恐慌情绪相比,偶尔的经济衰退给整体趋势带来的波动似乎很小。当人们被问道,“去年你是否比原计划多花或者少花了3%的钱?”大多数人可能不知道如何回答。他们也许能够想到去年的一些重大支出,或者决定不做这些支出,例如购买新车或去一次期待已久的假期旅行。除此之外,正负百分之几太小,甚至无法记住。每一次下降都会被随后几年内使人均值再创新高的上升抵消。在判断下文讨论的叙事可能产生的影响时,一定要牢记这一点。这些叙事对支出的影响不需要很大,就可以解释我们观察到的大量经济波动。

  对大多数人来说,谈论下一次衰退就像谈论天气一样,只是一个可能会影响我们所有人的话题,即使它并不重要。当然,我们的经历各不相同,有些人受到了经济衰退的沉重打击。这表明,衰退的问题可能被认为是需要更好的社会保障,而不是更好的经济稳定政策。

  从图2的散点图可以看出,较长的扩张往往也是较慢的扩张。自1947年以来,每次扩张都有一个点并标记它们结束的年份。x轴显示以季度衡量的扩张期长度,y轴显示扩张期内GDP的年增长率。在底部和最右端标示着2019年的地方可以看到最长的扩张,这一扩展可能还会再延续几年。新闻媒体通常热情洋溢地把最长的扩张描述成一次非凡的成功,但也可能将它描述为最慢的扩张。

  接下来,我们将寻找可能在十年内减缓支出和经济增长的经济叙事,尽管在扩张行将结束时增加消费支出可能有助于进一步扩张。

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版面编辑:吴秋晗
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